Nació el 6 de abril de 1951. Hijo de Víctor Polay Risco, fundador del Partido Aprista Peruano, y de la dama cusqueña doña Otilia Campos Bárcena. Hizo sus estudios primarios en el Callao.

En 1967, ingresa a la Universidad del Callao y es elegido secretario general del Centro Federado de Ingeniería Mecánica, Industrial y Naval. En 1968, forma parte de la Dirección Nacional del Comando Universitario Aprista, CUA.

En 1969, se incorpora al Buró de Conjunciones donde trabaja directamente con Víctor Raúl Haya de la Torre.

En 1972, viaja a Europa y, en 1973, estudia en Francia Sociología y Economía Política en la Universidad de París. En ese mismo año ingresa al Movimiento de Izquierda Revolucionaria, MIR.

En 1978, regresa a Perú y, en 1980, es nombrado miembro del CEN de la Unidad Democrática Popular, UDP, y del comité directivo de Izquierda Unida, IU. También, es elegido miembro de la dirección de la unidad del PSR y del MIR que daría nacimiento, en marzo de 1982, al MRTA.